fyi [links, oct 2016]

Some more or less recent stuff, focussed on GIFs. Or other web animations. Or something else loosely connected to that.

Only a few days are left to take part in the Digital Public Library of America’s „GIF it up“ competition! Everyone can take part and create animations based upon archive material that is under public domain oder Creative Commons license.

Explore some GIF culture history with the GeoCities GIF search engine, made by the Internet Archive.

Wired reflects about how the definition of GIFs changes/broadens, especially in the field of art.

Have you read one of the many articles stating that using GIFs on Tinder increases your chances there? I haven’t linked to them yet, because I tried to find the source of this news bit and I assumed that there might be an article or any other documentation of a study that has been conducted by Tinder itself. Sadly, that’s not the case. The whole thing seems to be based on an interview via email between and Tinder’s own sociologist Jess Carbino. Here you can find the corresponding article from where everyone else got the information.

This article inspects the source of a well-known dumpster fire, often used in GIF form. It is always nice to read/hear/watch the background story of a certain (famous) GIF. This points out the way GIFs can be used pars pro toto: A short moving image works nicely as a communication tool, symbol or metaphor in a broad variety of situations, despite its origins in a very specific context. Actually, any Reaction GIF is also a good example for that.

If you like this kind of small background info pieces on single GIF examples, I can recommend the „GIF of the day“ section on ArtFCity. The archive reaches back quiet far.

We have seen it many times, that leagues and other sport organisations tried to get rid of GIFs – the Olympic Games 2016 being the most recent and noteworthy instance. Fans of American Football will witness the impact of this issue, as the NFL forbids its teams to use live streaming and GIFs themselves during games, threatening with hefty fines.

If you have read other stuff on this blog, you might know that I am very critical of Giphy’s GIF-world domination ambitions. And they are not even reserved about it. So, just for documentation purposes, here is their summarisation of their accomplishments.


Déjà-vu: GIFs at the Olympic Games 1900, 2012 and 2016

Deutsche Version lesen

Round and round it goes for the gymnast on the high bar. Eternally. Always in the same manner. Actually, their endurance should come to an end eventually, but the motion is captured in a GIF loop that lasts as long as the spectators remain in curiosity*. Reoccurring motions are amongst the classical GIF motifs, either by humans, animals or machines, either dance, assembly line or bodily exercise.

Gymnastics have been (like in this animation by Ottomar Anschütz) and still are a popular motif for GIFs.
Gymnastics have been (like in this animation by Ottomar Anschütz) and still are a popular motif for GIFs.

But the motif is not always a perfect loop of motion, at all. Fails or other non-looping clips are famous as well. However, sport events are one of the most common branch of GIF motif providers.

Four years ago – one Olympiad – we witnessed the hype of the GIF format’s 25th anniversary. This date marks the phase in GIF culture history when a broad audience became aware of GIFs as a cultural technique. The Oxford Dictionary named „gif“ their word of the year, countless retrospections were published in the media and GIFs have been discovered as a journalistic device.

This new appropriation probably emerged during the Olympic Games in London in the same year. Thanks to an animation of a gymnastic exercise in permanent repetition, the nuances of this sport become visible in detail. This way, the judging panel’s rating – based on the critical evaluation of experts – becomes more comprehensible for the audience.

The desire to precisely analyse the movement of humans and animals already existed more than a century ago and image series have been used back then as well. The chronophotography of a galloping horse, made by Eadweard Muybridge, is still famous and iconic. But not only him, Etienne-Jules Marey, Ottomar Anschütz, Georges Demenÿ and others put motion sequences at the centre of their work as photographers and engineers. Their chronophotographies captured persons who climbed stairs, performed somersaults or other movements – and have been almost naked in many cases.

During this pre- and early historic phase of cinematic history, Marey attended the Olympic Games in Paris in the year 1900 to produce image series of athletes. He used an obscure apparatus that resembled a rifle rather than a camera and shot several meters of film in a short time span. Just like GIFs illustrate motion sequences very well, Marey’s picture series were a perfect base to explore the technique of athletes from other countries.

By analysing single frames, many more details became visible than with the mere glimpse of the eyes during the event itself. Not only could Marey realise that the team from the USA have been victorious because of their superior technique, he later used his image series to teach his fellow French athletes these very techniques.

Marey was not interested in animating his images, his foremost interest was the inspection of single frames. Nowadays it is the other way round. The fine specifics of athletic movement are, thanks to looping GIFs, vividly captured without losing the flow of motion.

Since the Olympic Games in London 2012, the use of GIFs in online journalism evolved, of course. They are utilised mainly for entertaining purposes, for example to recap the “best moments” of a film or a TV show. Sport GIFs do not fall short here, like in this collection of tennis GIFs, that allegedly make you laugh, cry and scream (I smell… clickbait), or numerous football GIFs on Twitter, that already caused conflicts with the NFL.

Despite all disadvantages and limitations of the GIF format, it can serve well for reporting or even knowledge transfer and shows a high potential for sport coverage. But since GIFs are mostly used for entertainment, it remains to be seen whether the 2016 Olympic Games stimulate the full capacity of animations or if journalists will use GIFs merely as a clickbait device.


*translation note: In the original German version of this text, I used the term “Schaulust” which draws a subtle connection to scopophila (pleasure in looking).

Literature tip regarding the work of Marey, including the pictures of Olympic Games in 1900:
Braun, Marta (1994): Picturing Time. The Work of Etienne-Jules Marey (1830-1904). Chicago: University of Chicago Press.

Déjà-vu: GIFs bei den Olympischen Spielen 1900, 2012 und 2016

Read the English version here

Runde um Runde dreht sich die Turnerinnen am Reck. Endlos. Immer wieder auf die gleiche Weise. Eigentlich müsste die sportliche Ausdauer irgendwann nachlassen, aber im GIF ist die Bewegung in einer Schleife festgehalten, die so lange anhält, wie die Betrachter in ihrer Schaulust ausharren. Wiederkehrende Bewegungen gehören zu den klassischen GIF-Motiven, egal ob von Mensch, Tier oder Maschine, ob Tanz, Produktionsstraße oder eben Leibesertüchtigung.

Turnübungen sind damals (hier von Ottomar Anschütz) wie heute ein beliebtes Bewegtbild-Motiv.
Turnübungen sind damals (hier von Ottomar Anschütz) wie heutzutage ein verbreitetes Bewegtbild-Motiv.

Längst nicht immer ist das Motiv eine perfekte Kür oder überhaupt ein Loop, auch Fails oder andere Ausschnitte sind beliebt. Auf jeden Fall aber sind sportliche Ereignisse einer der häufigsten Motivgeber für GIFs.

Vier Jahre – eine Olympiade also – liegt der Hype um den 25. Geburtstag des GIF-Dateiformats nun zurück. Dieses Jubiläum markiert in der Geschichte der GIF-Kultur die Phase, in der sich GIFs einer sehr breiten Publikumsmasse als Kulturtechnik erschlossen. Wir erinnern uns: Das Oxford Dictionary hat „gif“ zum Wort des Jahres erkoren, zahlreiche Rückblicke auf die vergangenen GIF-Dekaden waren in den Medien zu lesen und vor allem wurden sie als journalistisches Medium entdeckt.

Diesen neuen Anwendungsbereich haben GIFs wohl unter anderem den Olympischen Spielen in London zu verdanken, die im gleichen Jahr stattfanden. Dank einer Animation von einer Turnübung in permanenter Wiederholung werden die Feinheiten des Sports besonders gut sichtbar. Das, worauf die geschulten Augen der Jury achten, wird hierbei auch für andere besser zu analysieren und das Jury-Urteil wird besser nachzuvollziehen.

Schon mehr als hundert Jahre zuvor bestand der Wunsch, die Bewegung von Mensch und Tier besser analysieren zu können und bereits damals wurden Serienbilder eingesetzt. Die Chronofotografie des galoppierenden Pferds, aufgenommen von Eadweard Muybridge, genießt noch immer große Bekanntheit. Nicht nur er, auch Zeitgenossen wie Etienne-Jules Marey, Ottomar Anschütz, Georges Demenÿ und einige weitere hatten menschliche Bewegungsabläufe als Motiv für ihre Bilderserien erkannt. Mit ihren Chronofotografien hielten sie häufig Menschen fest, dierannten, Treppen stiegen, Purzelbäume schlugen oder ähnliches – und das nicht selten fast nackt.

Während dieser Vor- und Frühgeschichte des Kinos fertigte Marey bei den Olympischen Spielen in Paris im Jahre 1900 Fotoserien von den Sportlern an. Hierfür benutzte er einen kuriosen Apparat, der mehr an ein Gewehr als an eine Kamera erinnert und meterweise Film in kurzer Zeit in Fotoserien verwandelte. So wie GIFs heute die sportlichen Bewegungsabläufe besonders gut für das Publikum sichtbar machen, konnte Marey auf ähnliche Weise die Technik der Sportler aus anderen Ländern auskundschaften.

Durch eine genaue Analyse der einzelnen Aufnahmen waren mehr Details zu erkennen als mit bloßem Auge während des Wettkampfes selbst. Nicht nur konnte er erkennen, dass die Olympioniken aus den USA wegen ihrer besseren Technik siegten, das gesammelte Bildmaterial konnte später eingesetzt werden, um seinen französischen Landsleute später eben jene sportlichen Techniken beizubringen.

Eine Animation der Serienbilder war nicht Mareys eigentliches Interesse. Da er die Fotografien für Analysezwecke erstellte, ging es ihm vor allem um die einzelnen Standbilder. Heutzutage ist es andersherum. Die Feinheiten der sportlichen Bewegung werden mithilfe von Loops besonders anschaulich, ohne dabei den Bewegungsfluss außen vor zu lassen.

In den letzten Jahren seit den Olympischen Spielen in London hat sich der Gebrauch von GIFs im Online-Journalismus natürlich weiterentwickelt. Sie werden vorrangig zu Unterhaltungszwecken eingesetzt, etwa um „die besten Momente“ eines Films oder einer Serie zu rekapitulieren. Sport-GIFs kommen dabei nicht zu kurz, wie in diesem Beitrag mit Tennis-GIFs, die angeblich zum lachen, weinen und schreien anregen (Clickbait ick hör dir trapsen), oder zahlreichen Football-GIFs auf Twitter, die bereits Konflikte mit der NFL (US-Football-Liga) nach sich zogen.

Trotz aller Nachteile und Limitationen des GIF-Formats kann es angemessen für Berichterstattung oder sogar Wissensvermittlung eingesetzt werden und zeigt vor allem beim Sport seine Stärken. Aber gerade angesichts dessen, dass GIFs selbst im journalistischen Kontext mit Vorliebe zur Unterhaltung eingesetzt werden, bleibt es abzuwarten, ob die Olympischen Spiele 2016 das Potenzial von Animationen ausschöpfen, so wie 2012, oder ob GIFs im Journalismus doch nur zum Clickbait-Instrument verkommen werden.

Literaturtipp zu den Arbeiten von Marey, u.a. bei den Olympischen Spielen:
Braun, Marta (1994): Picturing Time. The Work of Etienne-Jules Marey (1830-1904). Chicago: University of Chicago Press.